男子プロも舌を巻く飛距離と負けん気 「規格外」笹生優花の最強伝説

マキロイのスイングが引き合いに出される女子選手なんて、今までいたんだろうか?(写真・Getty Images)
マキロイのスイングが引き合いに出される女子選手なんて、今までいたんだろうか?(写真・Getty Images) 【拡大】
開幕戦で5位タイ、その後2連勝で、あっという間に日本女子ツアーの中心選手となった笹生優花。2001年生まれの19歳で昨年プロテストに合格したばかりのルーキーだが、誰もが「規格外」、「常識外れ」と口にするほど、圧倒的な飛距離を持っている。

日本男子ツアーで4度のドライビングディスタンス1位を獲得した飛ばし屋・小山内護も「一緒に何度かラウンドしたことがあるけど、数回オーバードライブされたんだ。しかも『小山内さんをオーバードライブします』って宣言してから打つくらいだから、負けん気も強いね」と語るほど。笹生はなぜそれほど飛ばせるのだろうか?

笹生が本格的にゴルフを始めたのは8歳のときだが、「やるなら真剣にやる」ということで、父・正和さんと二人で練習環境がいいフィリピンに移住した。毎朝5時起きで、ランニングや自転車漕ぎ、トレーニングをした後、ゴルフの練習。14歳まではとにかく下半身強化を主として、250グラムの重りを左右それぞれの足につけて行った(重りは少しずつ増やし、今では片足2キロになった)。これにより、後にジャンボ尾崎が「どうやったら、この下半身がつくれるんだ!」と驚くほど強靭な下半身がつくられた。

実際に飛距離を生むスイングそのものはシャドースイングでつくられたもので、全身が映る大きな鏡を見ながら毎日1時間は欠かさなかったという。3年前、台湾の試合で笹生と出会ったという長谷川哲也プロコーチは「とにかくトッププロのスイングを繰り返し見て、それをマネしたそうです。彼女を初めて見たときはタイガー・ウッズそのものでした。ただ普通の人にはマネできないですよ。体幹がしっかりしていないと、ケガしちゃいますから」と、むやみにマネることに警鐘を鳴らすほど。

自身もジュニア時代に“九州の怪童”と呼ばれていた手嶋多一も「(ローリー・)マキロイみたいなスイング。女子じゃなかなかできない。本物だよ」と、スイングの完成度に太鼓判を押す。

そんな笹生は9歳のころには出た試合で上位に入るようになる。フィリピンだけでなく、他のアジア諸国や米国での試合にも出場するようになり、適応力も身につける。13歳のときタイの試合で初優勝。15歳で全米女子アマ準決勝進出、16歳で世界ジュニア2位(優勝は畑岡奈紗)と、着実に頭角を現し、昨年4月にはマスターズ開催コースであるオーガスタナショナルGC(ジョージア州)で行われたオーガスタナショナル女子アマにて、安田祐香と並ぶ3位タイに入るなど、世界のアマチュアゴルフ界ではトップクラスの実力者として認知されていた。

一方、日本では14歳から5年連続サントリーレディスに参戦し、2度のベストアマを獲得したり、18年のフジサンケイレディスでは、女子ツアー屈指の飛ばし屋・穴井詩をオーバードライブしたことでちょっとした話題にはなっていたものの、当時はユウカ・サソウ(フィリピン)として参加しており、注目度はそれほどではなかった。

そして迎えた19年末、数々の実績を引っ提げて米ツアーQTに挑戦するも、まさかの失敗。しかし、日本のプロテストには合格し、続くQTでは28位と、今の活躍ぶりから考えれば振るわなかったものの出場権を確保した。そこから笹生の“最強伝説”は始まったというわけだ。

「日本で経験を積んで、大丈夫と思ったら米ツアーに挑戦したい」と、米国行きが延びたことも前向きにとらえる笹生。延期になった東京五輪にはフィリピン代表で出場し、22歳で国籍(現在、日本とフィリピンの両国籍を持っている)を選ぶ際には、日本にするつもりという。

まだプロ入りしてから海外を含めて10試合にも満たないルーキーに対して時期尚早かもしれないが、「世界一になりたい」という笹生の夢が近い将来現実になる、そう期待させる大物ぶり。これから笹生がどんな金字塔を打ち立てるのか、一瞬も目が離せない。

(本誌・和田泰史)
※週刊パーゴルフ2020年9月22日号「芝目八目」より

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●男子プロも舌を巻く飛距離と負けん気 「規格外」笹生優花の最強伝説
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